美国蓝色起源公司计划建设商业空间站

据航小宇9月23日消息,美国商业航天公司蓝色起源正在考虑建设商业空间站,并将NASA视为潜在的早期用户。根据该公司发布的招聘信息显示,其将招聘一位“轨道居住舱规划主管”,以领导公司低地轨道商业空间站研建工作。该公司在招聘信息的岗位描述中强调,要把NASA作为该项目的潜在用于和出资方,并应利用NASA的关系网络为该项目发展提供支持。

蓝源在岗位描述中说,“为推动实现蓝源让数百万人到天上生活和工作的愿景,人类将需要为他们提供生活和工作场所,即让能创造价值的经济活动得以进行的太空目的地系统”;“建设适于居住、借鉴但又超越国际空间站的低轨空间站是第一步”。

 该岗位要求领导商业空间站建设项目技术和业务方面的工作,包括寻找客户和合作伙伴,还将会包括开展“潜在的收购”,以支持这项工作。岗位描述称,“同业务开发专业人员合作,你将建立起对NASA、其它政府和商业需求的详尽了解,并指导产品战略的迭代性制定”;“你将负责获取外部和内部赞助资金,以在20年代建立起可行的低轨目的地系统”。

  岗位描述特别强调要把NASA作为该项目的潜在用户和出资方。岗位描述说,要“充分利用你广泛的NASA网络(尤其是总部、约翰逊航天中心、马歇尔航天飞行中心和肯尼迪航天中心)来塑造和加速推进低轨目的地系统的采购战略”,并“了解其需求以及其会如何演进”。约翰逊航天中心、马歇尔航天飞行中心和肯尼迪航天中心是NASA与载人航天联系最为紧密的三个现场中心。

 NASA在其去年公布的低轨商业化战略中表示,它不仅会支持研制将装在国际空间站上的商业舱段,还会支持建设将独立于国际空间站运行的“自由飞行器式”空间站。该局1月份选择把国际空间站上的一个对接口交给公理空间公司使用。公理空间公司将利用该对接口在该站上安装一系列的商业舱段,以为最终建设一座独立的空间站做前期铺垫。那些舱段将在2024年开始发射。

  不过,NASA已暂时搁置了旨在支持建设自由飞行器式空间站的另一项招标工作。该局官员8月27日在国际空间站研发大会上称他们仍有意开展那项招标,但并没有给出具体的进度安排,而这或许就是蓝源在岗位描述中采用“塑造和加速推进低轨目的地系统的采购战略”这一说法的原因所在。NASA商业航天飞行计划主管麦卡利斯特在那次会议上说,“我不能承诺与此相关的任何具体时间表,但我们肯定还在开展自由飞行器方面的工作,并打算在我们内部就相关战略完全达成一致后很快发布招标文件”。

  一待招标文件发布,其它一些厂家也很可能会参与投标。纳型支架公司已提出要通过把发射后留在轨道上的火箭上面级改造成舱段来建设称为“前哨站”的商业空间站。比奇洛宇航公司早就提出要利用可扩展的充气式舱段来建设商业空间站,但该公司已在3月份以疫情为由给其所有员工放了长假,而且后来再未介绍其规划的进展情况。

  蓝源此前还没有公开谈论过其低轨空间站方面的工作情况,但正像上述岗位描述中所指出的,这符合该公司及其富豪创始人贝佐斯常挂在嘴边的发展战略,那就是要让数以百万计的人们能够到太空中去生活和工作。贝佐斯此前曾在多个场合展示规模宏大的太空定居点画面。这些画作均以已故物理学家杰拉德K.奥尼尔半个世纪前提出的太空殖民地构想为蓝本。

美国蓝色起源公司计划建设商业空间站
贝佐斯托人按未来主义物理学家杰拉德K.奥尼尔的构想创作的太空殖民地画面

 贝佐斯还曾多次谈到要利用蓝源来建设能让新型商业活动得以在太空中开展的基础设施,包括运载火箭项目,还有新近推出的月球着陆器项目。商业性空间站可视为又一种形式的太空基础设施。

  蓝源还在9月22日宣布要对其“新谢泼德”亚轨道飞行器进行另一次试飞。该飞行器定于美国东部时间9月24日11时从蓝源的西得克萨斯试验场起飞。代号NS-13的本次试飞将携带十多件科学和技术验证有效载荷,其中一件来自NASA,称为“离轨、下降与着陆传感器验证”,将测试可供未来月球着陆器使用的精确着陆技术。该有效载荷将首次安装在“新谢泼德”外部,而非装在其乘员舱内。

 此次不载人试飞将是这枚飞行器的连续第7次飞行,也是其去年12月以来的首次飞行。公司官员年初时曾表示,他们打算在启动载人飞行前再做几次不载人试飞。但该公司后来再未透露其商业载人飞行规划的进展情况,包括打算何时开始售票以及票价是多少。

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