NASA投资新计划以探索未来海洋世界研究焦点

美国宇航局(NASA)资助一项为期五年的计划,以了解外太阳系生命的潜力,并为海洋世界建立一个新的网络。这项研究项目的总部设在伍兹霍尔海洋研究所(WHOI),目的是将美国海洋和太空研究的权威专家组织起来,搭建新的研究网络以促进全国海洋科研事业。

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这项“探索海洋世界的焦点(ExOW)”的项目是在2019年西雅图天体生物学科学会议(AbSciCon)上宣布的,首席研究员Christopher German将其描述为解决当今天体生物学研究的核心问题:“未来下一代在海洋世界使用测量工具方法寻找地外生命的概率是否最高?”

该项目将成为NASA海洋世界新网络(NOW)的基石。NOW是一项旨在加速对液态水海洋行星体的研究倡议,液态水海洋可能孕育生命或具备孕育的条件,可以通过协调全国范围内的科学研究以增进对海洋世界的了解。该网络将由WHOI的German、沙漠研究所(DRI)的Alison Murray和西南研究所(SwRI)的Alyssa Rhoden共同领导。

German提到,如果希望在下一个人类世代中找到地球以外存在生命的证据,最好的办法就是看看太阳系中越来越多的被冰层覆盖的海洋世界。进一步说,如果想要理解地球以外任何地方可能支持生命的条件范围,还需要继续探索地球上生命可以存在的海洋极端条件,并继续发展能用于任何海洋世界的勘探技术,包括地球。

自从在其他星球发现了被冰覆盖的液态水海洋以来,地球以外的海洋世界一直是NASA行星科学部的一个研究重点。NAS将于建立四个研究协调网络(RCNs),其中最新的一个是NOW,它将使科学研究涵盖探索地球以外生命的不同方面。NASA天体生物学高级科学家Mary Voytek提到,鉴于NASA的目标是了解地球以外生命的分布,天体生物学将成为NASA越来越多科学任务的重点。这些新的RCNs将有助于实现该项目的目标,包括使未来的任务能够找到适合居住的世界和生命。

NOW网络将包括ExOW,是一项资助额为760万美元的五年项目,由来自伍兹霍尔海洋研究所和其他9个海洋机构联合开展。来自太空界的团队包括亚利桑那州立大学的行星科学家、美国宇航局的艾姆斯研究中心和喷气推进实验室。最终,ExOW团队打算构建综合理论模型,通过实验工作来了解和测试,并连接海洋系统中广泛的物理和化学过程。该模型将有助于确定该系统孕育生命的潜力,并向NASA未来的任务揭示生命存在的证据。该项目计划在‘木卫二快艇’任务(Europa Clipper,这是NASA下一个主要的海洋世界任务)发射时间完成,目前计划在2020年后发射。(中科院於维樱 编译)

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